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大漠指骨有助科学家研究人类何时走出非洲

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大漠指骨有助科学家研究人类何时走出非洲

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在以色列的一个洞穴中发现的上颌骨和牙齿化石被认为是非洲以外智人最早的证据。图片来源:以色列特拉维夫大学

篮球世界杯篮球彩票,这个指骨是在非洲之外发现的最古老人类化石。图片来源:IAN CARTWRIGHT

在非洲以外发现的最古老现代人类化石表明,智人在距今18万年前可能已经扩散到阿拉伯半岛——这比之前认为的年代要早得多。在以色列的一个洞穴中发现的上颌和牙齿化石比该地区发现的其他人类化石至少早了5万年。但科学家表示,目前尚不清楚这些现代人究竟只是短暂的进入,还是更持久的物种扩张。

十多年来,一个由考古学家和人类学家组成的团队一直在阿拉伯沙漠中寻找证据,以证明人类最早的一些成员曾一度穿过那里曾经的绿地。现在,他们或已掌握了证据。2016年在沙特阿拉伯发现的一节现代人类指骨可被追溯到距今约88000年前,这是迄今为止在非洲以外或是在其邻近的地中海东部发现的最古老化石。新发现支持这样的观点:早期现代人扩散到欧亚大陆的时间比此前很多人认为的更早,而且更频繁。

科学家在1月25日出版的美国《科学》杂志上报告了这一研究成果。

美国纽约州立大学石溪分校研究人类起源的人类学家、并未参与此项研究的John Shea说,尽管有些人认为很难通过单一的指骨确定人类物种——智人,但相关发现似乎无可置疑。“这不是那种匆忙跑到野外,经过一两天实地调查就所有发现的东西,然后被媒体报道的情况。”Shea说,“他们通过传统的方式获得了这一发现:努力工作。”

研究人员最初认为,大约20万年前,智人出现在东非,然后迁移到世界其他地方。过去10年的发现让科学家认为,大约6万年前,一小群人离开了非洲。而更早期旅行的痕迹则包括20世纪二三十年代在以色列发现的12万至8万年前的头骨和其他遗骸,这些迁徙大多以失败告终。

若干竞争性的理论都在解释人类最早的祖先30万年前在非洲逐步进化之后,何时以及通过什么路径迁徙出非洲。数十年来,化石证据支持这样的假设:解剖学上的现代人一直停留在非洲大陆,他们只是偶尔到今天的以色列地区做短期旅行,这样的情况一直延续了数十万年,直到一波移民浪潮涌向欧亚大陆,然后在距今6万到5万年前散布到全世界。

21世纪初,以色列海法大学考古学家及特拉维夫大学古人类学家Mina Weinstein-Evron开始了一个研究项目,挖掘了一系列的以色列洞穴。“我们称之为‘寻找最早的现代人类起源’。这就是我们正在寻找的。”Weinstein-Evron说。

但却有一些让人好奇的发现,如在阿曼山区发现的距今10万年的石制工具,以及在以色列黎凡特发现的可追溯至19.4万年~17.7万年前的已确定的人类化石,这些让人类学家不得不考虑更早迁徙的可能性。在中国洞穴中发现的牙齿可追溯至12万~8万年前,尽管相关数据是基于洞穴的石笋,而不是牙齿本身。

研究团队在2002年于米斯利亚洞穴发现了颌骨碎片。该洞穴距离斯胡尔洞穴只有几公里远,后者在20世纪二三十年代发现了12万至8万年前的遗迹。通过使用几种不同的方法,研究小组估计,上颌和牙齿化石的年龄为距今19.4万至17.7万年。此前在非洲以外发现的最早现代人化石年龄估计介于距今12万年至9万年之间,这块化石将人类首次走出非洲的时间推前了至少约5.5万年。

一些人试图让这些发现与更晚走出非洲的叙述相一致,他们称在大约12万年前可能有第一批迁徙者走出非洲,但早期迁徙者最终注定失败,此后,人类或多或少地在非洲大陆上停留了6万年。另一些人则主张,在整个时期内古人类有若干次迁入及迁出非洲。

参与研究的美国宾厄姆顿大学人类学教授罗尔夫·夸姆说,这是一个令人激动的发现,“提供了迄今最清晰的证据,表明我们的祖先离开非洲的时间比我们以前认为的要早得多”。

然而,迄今为止,多次迁徙假说的支持者仍缺乏确凿的考古学证据:在非洲边界之外的遥远地方发现的早期现代人化石。这正是英国牛津大学古生物学家Huw Groucutt团队从十多年前开始在阿拉伯沙漠挖掘遗址时寻找的东西。

研究显示,这块化石所带的牙齿属于现代人牙齿尺寸最大之列,这些牙齿清楚显示了现代人类的生存模式和特征。

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